Reference : V-P-UG-E-00268
Date : 17/04/2008
Country/Region : UGANDA
Caption : Kitgum district, Apyeta village. A man with his wife sitting under the mango tree he had himself planted many years ago.
Photographer : YAZDI, Pedram
Confidentiality level : public
Publication restrictions : publication without restrictions
Copyright : ICRC
Description : ICRC website
21-05-2008 Feature
Uganda: starting again from scratch
Security has improved in Northern Uganda, and many among the internally displaced are returning to their homes. After years of absence, the challenges are many. Iolanda Jaquemet reports on the returnees' experience, and on the ICRC programmes that aim at helping the more vulnerable start a new life.

Filda Monango, her husband and two children have been back in Paludar since mid-March. This was almost exactly ten years after being forced to abandon their village on the edge of Northern Uganda, leaving behind all their possessions, just to save their lives.

'Here, I finally feel free.'

"Over the past months, I've seen so many people leave the camp to go back, and I've understood it is safe now. Here, I am able to access my own land, I am reunited with my clan. Here, I finally feel free," states Filda. While talking, she keeps an eye on her husband and her brother, who are busily mixing water with soil, which they then apply on the walls of the round hut that will soon be their home.

The people of Northern Uganda are on the move again, ten or sometimes twenty years after fleeing the fighting between the Lord's Resistance Army and the Government of Uganda. At the height of the conflict, as many as 1.7 million of them had lost their homes, and regrouped in camps for the internally displaced.

Movement out of the camps is speeding up

After the belligerents signed a cessation of hostilities agreement in mid-2006 however, security greatly improved on the ground. The slow but steady movement out of the overpopulated camps has picked up pace. Along the north's ochre mud tracks, groups of farmers are now busily clearing land that had lain fallow for many years.

It is not an easy process. As Filda Monango says, "at 39, I should have much cattle and a well established household. Instead, my possessions are as few as those of a newly married woman." Christine Cipolla, ICRC head of sub-delegation in Gulu, sums up the challenges met by the returnees: "a dense bush has covered the fields, springs have dried up, access roads have become a narrow path". Moreover, villages lack the health clinics and secondary schools that had sprung up around the large camps.

Returnees set the tone for the support they need

In Paludar and elsewhere, the ICRC is adjusting to the new developments. "After having, for years, assisted the displaced in the camps, we are in a transition phase," says Michel Meyer, head of the ICRC delegation in Kampala. "We follow the communities who have taken the initiative to return, we listen to their needs and see how best to support them."

At the beginning of the year, the ICRC distributed seeds and farming tools to four out of ten internally displaced persons (IDPs) in the four Acholi districts – a whopping 400,000 beneficiaries. Among those, 40,000 returnees – selected from the most disadvantaged – will also benefit from a cash-for-work programme.

Janet Angelei, ICRC economic security coordinator, explains: "We pay the participants in cash, at local rates, for opening their long-abandoned fields. Additionally, they will sell part of their crops. They will thus reach food self-sufficiency, while the extra cash will help them meet recurrent expenses such as schooling and medical needs."

Cash-for-work programme relies on solidarity

One original feature of the programme is group solidarity. Each cluster of 15 to 25 farmers includes a few vulnerable families – mainly elderly, but also widows, child-headed households or the chronically ill, like people with AIDS. The able-bodied carry out the hard work, while the weaker members are assigned lighter tasks, like collecting wood or sowing the seeds.

Later in the year, says Janet Angelei, the cash-for-work programme will target village infrastructure. "Communities will identify their priorities, like improving access roads, protecting springs or building storage facilities for crops, and we will support them."

Joseph Alana is one of the vulnerable beneficiaries. At 67, he is finally back in his village of Apyeta, not far from Paludar, where 101 households have been enrolled in the ICRC cash-for-work programme. He still mourns the wife and three sons lost to war and a long exile but at least, he says, showing the majestic mango tree above his head, "I am back under the tree I had planted with my own hands a long time ago. Here, there is no congestion like in the camp. I am tilling my own fields instead of being a casual labourer. I am so happy that they are not leaving people like me out of the ICRC project."

For the younger generation though, who knows little about farming and had found new opportunities in town-like camps, return is more ambiguous. In Apyeta, 22-year old Francis Obedi is grateful to be part of the cash-for-work programme because, he says, "My father is mentally unbalanced, and I am responsible for my mother and younger siblings. What I really want though, is to sit my middle-school exams, and then go out for some job in town. Here, we have an elementary school, but that is all."

He now looks forward to putting money aside and, "after two or three harvests, being able to go back to study." Next to him, his mother nods

Ouganda : repartir de zéro
La sécurité s’étant améliorée dans le nord de l’Ouganda, de nombreuses personnes déplacées retournent dans leur foyer. Après des années d’absence, les difficultés qu’elles rencontrent sont multiples. Iolanda Jaquemet décrit l’expérience de ces personnes et les programmes du CICR visant à aider les plus vulnérables à recommencer une nouvelle vie.

Filda Monango, son époux et leurs deux enfants sont revenus à Paludar à la mi-mars, presque dix ans après avoir été forcés d’abandonner leur village situé dans l’extrême nord de l'Ouganda pour sauver leur vie, laissant derrière eux tout ce qu'ils possédaient.

« Ici, je me sens enfin libre. »

« En voyant tant de personnes quitter le camp pour retourner dans leur foyer ces derniers mois, j’ai compris que nous étions hors de danger, explique Filda. Ici, je suis sur mes propres terres, j'ai retrouvé mon clan. Ici, je me sens enfin libre. » Tout en parlant, elle ne quitte pas des yeux son mari et son frère, qui s’affairent à mélanger de l’eau et de la terre dont ils enduisent les murs de la hutte ronde qui sera bientôt leur maison.

Les habitants du nord de l'Ouganda se déplacent à nouveau, 10 voire 20 ans après avoir fui les affrontements opposant l'Armée de résistance du Seigneur aux forces gouvernementales. Au plus fort du conflit, 1,7 million d’entre eux ont quitté leur foyer pour se regrouper dans des camps pour personnes déplacées.

Les départs des camps se multiplient

Après que les parties au conflit ont signé un accord de cessation des hostilités au milieu de l’année 2006, les conditions de sécurité se sont sensiblement améliorées sur le terrain. Le mouvement lent mais régulier des personnes déplacées quittant les camps surpeuplés s’est accéléré. Le long des chemins de terre ocre du nord du pays, des groupes de paysans s’emploient désormais à défricher les champs laissés à l’abandon de nombreuses années.

La situation n’est pas facile, comme le souligne Filda Monango : « À 39 ans, je devrais avoir beaucoup de bétail et un ménage bien installé. Au lieu de cela, je n’ai pas plus de biens qu’une femme récemment mariée. » Christine Cipolla, chef de la sous-délégation du CICR à Gulu, résume les difficultés que rencontrent les personnes rentrées chez elles : « Des buissons denses ont recouvert les champs, les sources se sont asséchées, les routes d’accès ne sont plus que des sentiers étroits. » En outre, les villages n’ont ni les dispensaires, ni les écoles secondaires qui avaient été mis en place autour des vastes camps.

Les personnes revenant dans leur village décident du soutien dont elles ont besoin

À Paludar comme ailleurs, le CICR s’adapte à l’évolution de la situation. « Après avoir prêté assistance aux personnes déplacées dans les camps durant des années, nous sommes actuellement dans une phase de transition », explique Michel Meyer, chef de la délégation du CICR à Kampala. « Nous suivons les communautés qui ont pris l’initiative de retourner dans leur région d’origine, nous leur demandons quels sont leurs besoins et nous déterminons comment nous pouvons les aider au mieux. »

Au début de l’année, le CICR a distribué des semences et des outils agricoles à quatre déplacées sur dix dans les quatre districts d’Acholi, soit 400 000 bénéficiaires au total. Parmi eux, 40 000 personnes revenues chez elles, choisies parmi les plus défavorisées, seront également associées à un programme « argent contre travail ».

« Nous rémunérons les participants en espèces et au tarif local pour qu’ils cultivent leurs champs, qui ont été longtemps laissés à l’abandon, » explique Janet Angelei, coordonnatrice du CICR chargée de la sécurité économique. « Les participants pourront également vendre une partie de leurs récoltes. Ils parviendront ainsi à l’autosuffisance alimentaire et pourront utiliser l’argent qui leur reste pour couvrir les dépenses récurrentes comme l’écolage et les frais médicaux. »

Le programme « argent contre travail « repose sur la solidarité

L’un des aspects novateurs du programme est la solidarité de groupe. Chaque groupement de 15 à 25 paysans compte quelques familles vulnérables – essentiellement des personnes âgées, mais également des veuves, des ménages dirigés par des enfants, ou des personnes souffrant de maladies chroniques telles que le sida. Les personnes valides s’attellent aux travaux les plus difficiles, tandis que les membres plus faibles assument des tâches moins pénibles comme ramasser du bois ou ensemencer les champs.

Dans quelques mois, le programme « argent contre travail » ciblera les infrastructures des villages. « Les communautés définiront leurs priorités, par exemple améliorer les routes d'accès, protéger les sources ou construire des hangars pour entreposer les récoltes, et nous leur apporterons notre soutien », précise Janet Angelei.
Joseph Alana est l’une des personnes vulnérables bénéficiant du programme « argent contre travail » du CICR. À 67 ans, il a finalement pu revenir à Apyeta, son village d’origine situé non loin de Paludar, où 101 ménages ont été associés au programme. Il reste aujourd’hui profondément marqué par la mort de sa femme et de ses trois fils, qui ont péri dans les affrontements, et par son long exil. « Au moins, j'ai retrouvé l'arbre que j'ai planté de mes propres mains il y a fort longtemps », dit-il en montrant le manguier majestueux qui se dresse au-dessus de lui. « Ici, je ne suis pas à l’étroit comme dans le camp et je laboure mes propres champs au lieu de travailler comme journalier. Je suis si heureux que des personnes comme moi soient intégrées aux projets du CICR. »

Le retour est plus mitigé pour la jeune génération, qui connaît mal l’agriculture et avait trouvé de nouvelles possibilités dans les camps s’apparentant à des villes. À Apyeta, Francis Obedi, âgé de 22 ans, est heureux de participer au programme de travail contre rémunération : « Mon père est handicapé mental, et je suis responsable de ma mère et de mes frères et sœurs plus jeunes. Mais ce que je souhaite par-dessus tout, c’est passer l’examen de l’école secondaire et trouver ensuite du travail en ville. Ici, il n’y a qu'une école primaire, rien d'autre. »

Aujourd'hui, il se réjouit de mettre de l'argent de côté et de pouvoir reprendre ses études après deux ou trois moissons. À ses côtés, sa mère approuve d'un hochement de tête. Elle comprend que pour Francis, la « liberté » n'a pas la même signification que pour quelqu'un qui a été agriculteur toute sa vie.

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